A gyűjtemények

Belmont-tól Fort Donelsonig (1861-1862 tél)


A nyugati műveleti színházban - más szóval az Appalache-szigetek és a Mississippi közötti térségben - semmi nem utalt arra, hogy az Unió stratégiája - még óvatos, még óvatos is - olyan káprázatos sikert fog elérni, mint a 1862-es év első hónapjai. És még annál is kevesebb, mint egy volt lemondó tiszt, alkoholistává válik, miután kudarcot vallott a polgári térségben, amely a fő projektmenedzser volt. Pedig ezek valóban meghatározó győzelmeket jelentettek az észak számára, amelyet bizonyos támogatásnak 1862 februárjában el kellett érnie.

Valószínűtlen győztes

Hiram Ulysses Grant Ohióban született 1822-ben. Noha nem érdekelte a fegyver szakma, szülei 1839-ben a West Point Katonai Akadémiára küldték.Ulysses Simpson Grant, ezt a nevet ezután is megtartja. Amikor 1843-ban távozott, igazgatási posztra irányították. Ez az álláspont, valamint a háborútól való iránti vágy nem akadályozta meg abban, hogy Mexikóban kiválóan szolgáljon, a konfliktus során két szabadalmi előléptetést szerzett. De 1854-ben egy másik tiszt vette szóba, aki azt állította, hogy ittas állapotban fogta el, és Grant hirtelen inkább lemondott, mintsem hadbíróságot kockáztatott volna.

Grant ezután kipróbálta magát a különféle tevékenységekben, beleértve a Missouri-i gazdálkodást is - ott még egy rabszolgája is volt -, de nem sok sikerrel, olyannyira, hogy jobb híján végül apja bőrgyárában vették fel. Krónikus kudarcainak egyik oka az volt az alkohol iránti hajlandósága. Bár úgy tűnik, hogy a nyilvános szóbeszéd, majd a legenda nagymértékben eltúlozta Grant alkoholizmusának valódi terjedelmét, az a tény, hogy ittas állapotában nem mindig volt hajlandó leplezni állapotát, elég volt ahhoz, hogy megelőzze "katasztrofális hírneve.

Minden megváltozott 1861-ben, amikor kitört a polgárháború. Noha a hadsereg figyelmen kívül hagyta a szolgálatba való visszatérését, Grant nagyobb sikereket ér el Illinois kormányzójával, ahol lakik. A katonai igazgatásban szerzett tapasztalata felbecsülhetetlen értékű lesz az önkéntesek kontingensének megszervezésében, amelyet Illinois-nak kell biztosítania a szövetségi hadsereg számára. 1861 júniusában végül a 21-es ezredessé nevezték kith Illinois-ezred, és feladata volt az észak-missouri Hannibal és St. Joseph's közötti vasútvonal biztonságának biztosítása. A következő augusztusban Grantot a Kairói katonai körzet. Nem sokkal Missouri elhagyása után a Platte River vasúti hídnak a régió egyik első gerillaműveletének tárgyává kellett válnia, amely során mintegy 20 ember meghalt, amikor összeomlott, szabotált. egy vonat.

A Grantnek adott parancs korántsem volt triviális. Kairó, Illinois déli végén, szerény város volt. De a város volt a Mississippi és Ohio találkozásánál, amely e két folyó irányítása szempontjából kiemelkedően fontos stratégiai helyzetet adott neki. Grant volt az, aki 1861. szeptember 6-án megszállta Paducah-t, Ohio és Tennessee találkozásánál, válaszul a déliek megsértették Kentucky semlegességét. A következő hónapokban jelentős erőket koncentráltak Kairóba a folyókkal szembeni jövőbeli támadások miatt, és Grantra bízták őket.

Kentucky nyugati végének térképe, a szerző megjegyzéseivel.

A belmonti csata

1861 november elején John C. Frémont tábornokot felmentették a Missouri Katonai Osztály parancsnoksága alól. Utódja, Henry halleckfeladata lenne a szétszórt északi seregek tevékenységének koordinálása Paducahtól Kansasig. Óvatos, természeténél fogva is félelmetes, Hallecket inkább teoretikusnak, mint embernek tekintették. Másrészt valódi tehetséggel rendelkezett a személyzeti kérdésekben, és kiválóan fog teljesíteni a hadsereg irányításában - ami, figyelembe véve az ezen a területen és különösen a logisztikában nyújtandó hatalmas erőfeszítéseket, hogy felbecsülhetetlen értékűnek bizonyuljon a háború folyamán.

Közvetlenül a menesztése előtt Frémont egyik utolsó cselekedete az volt, hogy fenyegetéssel utasította Grantet Columbus, Kentucky-ban. A manőver célja az volt, hogy a konföderációkat arra kényszerítse, hogy katonákat tartsanak fenn a régióban, megakadályozva őket abban, hogy megerősítéseket küldjenek más műveleti színházakba, különösen Missouri délnyugati részén, ahonnan a szövetségiek jöttek. folytassa Springfield-et. Grant először egy különítményt küldött Oglesby ezredes parancsára Missouriban demonstrálni, de amikor kiderült, hogy a Konföderációk csapatokat küldtek vele találkozni, az északi tábornoknak át kellett gondolnia stratégiáját.

Kolumbusz messze volt a könnyedén vett céltól. Szeptemberi megszállása óta a déli tábornok Leonidas Polk körülbelül 5000 jól megrögzött férfit tömörítettek. Polk, egy gazdag tennessee-i ültetvényes, akinek több száz rabszolgája volt, püspöke is volt az Episcopalian Church-ben, és ezzel megkapta a becenevét: Harcoló püspök, "A harcoló püspök". Leginkább a Mississippi keleti partján fekvő Columbus megerősítésére összpontosított, hogy megakadályozza a folyó áramlását. Körülbelül 140 nehézfegyver mutatott egyenesen a patak felé, és Polk jó mérlegként egy hatalmas láncot kovácsolt, majdnem 800 méter hosszú, és átnyúlt Mississippiben.

Grant megértette, hogy Columbus folyón nem érhető el számára, tekintettel a rendelkezésére álló, még mindig nagyon korlátozott eszközökre. Ahelyett, hogy frontális támadást kockáztatott volna, megparancsolta Charles Ferguson Smithnek, hogy költöztesse csapatait a délnyugati paducahi székhelyre, hogy szárazföldön fenyegesse meg Columbust. Ez idő alatt hajóval szállítanák ide Belmont, egy kis falucska Missouriban, közvetlenül a Columbusszal szemben. Így eltakarhatja Oglesby embereit, nyugatabbra merészkedve, és megsemmisítheti az ostromfegyver-üteget, amelyet a konföderációk Belmontnál állomásoztak, anélkül, hogy megkockáztatta volna az egész Columbus-i helyőrséget.

Grant mintegy 3000 embert szállított hat szállítóhajóra, két fa ágyú, az USS kíséretében Tyler és az USS Lexington. Ezek eredetileg csak polgári evezőhajók voltak, de ezeket az Egyesült Államok egyszer megvásárolta és felfegyverezte. Haditengerészet, vastag fa deszkákból álló kiegészítő védelmet kaptak. Így becenevet kaptak favágók, szójáték alakult ki fűrészáru (vágott fa) és páncélos, az akkoriban használt kifejezés páncélozott hadihajóra utal. Grant hadereje öt ezredből állt, két brigádba szerveződve, John McClernand és Henry Dougherty parancsnoksága alatt, két lovassági társaságból és egy tábori tüzérségi ütegből.

Döntő élmény

Amikor november 6-án Kairóból elhajózott, ez az erő nem maradt észrevétlen, és Polk hamarosan értesült róla. Ezt a műveletet azonban színleltnek tartotta, és nem erősítette meg azonnal pozícióit a Belmontnál. Ez utóbbiakat továbbra is csak egy gyalogezred, egy lovas zászlóalj és egy mezei üteg védte James Tappan ezredes irányításával. Csak amikor megtudta, hogy a szövetségiek Belmont közelében kezdtek leszállni, reggel 8 óra körül 1861. november 7-én, hogy úgy döntött, hogy megerősítéseket küld oda - négy ezred Tennessee-ből - beosztottja, Gideon Pillow tábornok parancsnoksága alatt. Egy óra végén a déliek Grant felé álltak, mintegy 2700 katonával.

Amint Grant fejlett elemeit a terep felderítéséhez töltötte, a két északi löveghajó pimaszul megközelítette Columbus konföderációs ütegeit. Tűzcsere ami sikertelen volt: a tapasztalatlan déli tüzérek csak egyetlen találatot értek el a Tyler, egy teljes ágyúgolyó, amely megölt egy tengerészt, de nem károsította a hajót. Az északiak a maguk részéről nem tudták elérni az ellenséges fegyvereket, amelyek túl magasan helyezkedtek el a Mississippire néző lejtőkön. Összességében az Unió ágyúi három kört tettek meg, hogy megpróbálják megakadályozni, hogy a déli nehézfegyverek támogassák Belmont védőit. Akárhogy is, a folyó szélessége és a másik parton a fák magassága eltakarta a szövetségi csapatokat a déliek elől, így tüzük teljesen válogatás nélküli és lényegében hatástalan.

A csata tovább kezdődött erdős telek ahol a szabad terek szűkösek voltak és néhány megművelt mezőre korlátozódtak. A vastag, mocsaras aljnövényzet megnehezítette a haladást, különösen a tüzérség számára. Az északiak gyalogosok és lovasságok csatázóként bevetve a délelőtt nagy részében lassan visszaszorították déli társaikat, amikor Grant haderejét bevetette a csatasorba. Párna, képtelen tiszt, aki mindenekelőtt a Demokrata Párttal való kapcsolataiért köszönhető, hogy kinevezték tábornoknak, elkövette azt a hibát, hogy fő védvonalát nem egy fa szélén, hanem egy terület. Az emberei egy olyan ellenség tüzének vannak kitéve, aki maga is kihasználhatja az aljnövényzet előnyeit.

A csata még nem ért véget. Amikor az északi ezredek előkerültek a mezőre, golyós jégeső és szőlő-lövés fogadta őket, ami arra kényszerítette őket, hogy fedezetet keressenek a sűrűben. Grant nem kímélte erőfeszítéseit, hogy összegyűjtse őket, és közben elvesztette az alatta megölt lovat. A tábornoknak és tisztjeinek sikerült helyreállítaniuk az északi erőket meglehetősen biztonságos helyzetben, amelyet a sűrű növényzet védett az ellenség tűzétől. Türelmét elvesztve és attól tartva, hogy elfogy a lőszer, Párna ezután előre küldte csapataitbajonett töltet arra hivatott, hogy véget vessen annak. A délieknek sikerült áttolniuk az Unió központját, de a szövetségiek gyorsan visszacsapódtak az ellentámadásba, ellenségeiket visszanyomva a kiinduló helyzetbe.

Dél körül az északi tüzérség végre munkába állt, és elkezdte lövöldözni déli megfelelőjével. A csere a konföderációs tüzérekig tartott, lőszerből kifogyott, ne vonja vissza. A szövetségiek ezután megcélozták az ellenséges gyalogságot. Kimerült és támogatásától megfosztva hamar elvesztette a lábát, és rendetlenségében visszahanyatlott Belmont felé. A konföderációk táboruk menedékhelyén egyszer összeszedték magukat, de az északi fegyverek gyorsan felülkerekedtek ellenállási akaratukon: szétszéledtek, ellenfeleik kezében két fegyvert és száz foglyot hagytak.

A csata első szakasza az északi partraszállástól a tábor elfoglalásáig. Grant tábornok hivatalos jelentését kísérő térkép, amelyet a szerző jegyzetelt. Megjegyzés: ezen és a következő térképen észak a bal oldalon.

Nyereséges tanulságok

Grant katonái ekkor elérték kritikus küszöb amelyek nem győzték katasztrófává. A katonák sorokat törtek fel a tábor kifosztása érdekében, főleg élelemért, míg a tisztek jobban tűntek az ünnepélyesség megadásában, mint a fegyelem fenntartásában. McClernand, az ambiciózus illinoisi politikus, aki már látta, hogy hadsereget vezet, még egy beszédet is rögtönzött, ujjongás és hazafias levegő közepette. Amint maga Grant később megírta, emberei olyanok voltak, mintgyőzelmük által demoralizálva ».

A Mississippi túloldalán Polk nem vette észre a helyzet súlyosságát, amíg a szövetségiek be nem rohantak a táborba. Azonnal elküldte egyéb erősítések Belmontnál: négy ezred és egy gyalogos zászlóalj, Samuel Marks és Benjamin Cheatham ezredesek irányításával. Ami a Konföderáció folyamának eddigi vakjait illeti, szabadidőben bombázhatták a kifosztott tábor által képviselt szabad teret. Grant ezután felgyújtotta az utóbbit, akaratlanul is aláírta a sátrukban elfelejtett néhány sebesült déli halálbírálatát. Sorozatuk megreformálódott, az északiak megfordultak, hogy csatlakozzanak szállítóhajóikhoz.

Cheatham üldözte az északiakat, amikor Marks megpróbálta levágni őket, és sikerült megtámadniuk a jobb szélüket. Az első támadás végül Dougherty brigádját irányította, amikor a déliek vádat emeltek. Az északi erők többi része a tűz közepén találta magát a mező közepén, ahol aznap reggel harcoltak, de Grant megőrizte hidegvérét és lekapcsolta az ágyúit. Szőlő-lövéssel elárasztották Marks embereit, lehetővé téve a 31-nekth Illinois ezred, hogy utat nyisson hátul. A konföderációk szorosan követve az északi csapatoknak túlságosan nehézségek nélkül sikerült újból beszállniuk fegyverhajóik tüzének köszönhetően, közvetlenül az éjszaka előtt. A két tábor összesen mintegy 600 embert veszített.

Az északi tábornoknak gyümölcsöző tanulságokat kellett levonnia ebből a kisebb eljegyzésből, amint később emlékeiben felidézi. Személyesen többször veszélyben volt, tagadhatatlan fizikai bátorságot tanúsított, és mindenekelőtt azt a könyörtelen - és időnként kíméletlen - akaratot, amely a konfliktus hátralévő részében élesztette. Megtudta azt is, milyen hibákat nem szabad elkövetnie, ha kézben akarja tartani embereit, és nem látja, hogy a kezdeti siker után lendületet veszítenek. Ezenkívül Grant sokat felfedezett magáról, de az ellenségeiről is, amikor a bizalom ami fontosnak bizonyul majdani sikere szempontjából.

Az északiak kivonulása és visszaszállása. Ugyanaz a térkép, mint korábban, a szerző megjegyzései.

A belmonti csata, annak ellenére, hogy Ulysses Grant és katonái számára megalapozó jellegű volt, háborús stratégiai jelentőségű csatározás volt. Más sokkal nagyobb műveletek következnének, bár eredményeik még azok számára is meglepőek voltak, akik vállalták őket. A tanulságokat Belmontra alkalmazva Grant félszeg támadásba lendültdöntő győzelem az Unió számára.

Halleck vonakodása

1862 elején Abraham Lincoln északi elnök türelmetlenné vált. Az előző hónapokban seregei jelentősen megnőttek, hatalmas erőfeszítéseket tett a felszerelésére, és a férfiak már sokkal jobban képzettek voltak, mint az előző nyáron. Ennek ellenére az északi fő tábornokok egyike sem indított komoly támadást. A tétlenségük politikai esése miatt aggódó Lincoln arra késztette őketáltalános offenzíva február 22-én, George Washington, az Egyesült Államok első elnökének születésnapjára.

A Missouri katonai osztályt irányító Halleck tábornoknak már természetesen félénken más tényezőkkel kellett megküzdenie. Az első voltaz egységes parancs hiánya nyugaton. Három külön osztálynak kellett összehangolnia erőfeszítéseit ott: Missouri mellett volt Kansas, meglehetősen kisebb (az Új-Mexikóban és az Indiai Területen végzett műveletekre terjedt ki) és az Ohio-i Minisztérium, amelynek csapatai Kentucky keleti részén koncentrálódott. Hallecknek a maga részéről hatalmas és nehéz területet kellett kezelnie. Erőinek biztosítaniuk kellett Missouri biztonságát, amely állam már a déli támogató gerillák szorításában van. Akik ezt a feladatot nyitva hagyták, két nagyon távoli hadsereg volt, Samuel Curtis a Missouri délnyugati részén, és Grant az illinoisi déli részén.

Ez utóbbi, félelmetes belmonti sikere miatt felbátorodva, a következő hetekben többször is engedélyt kért Hallecktől a támadásra. Ötlete az volt, hogy felmegy a Tennessee folyón támadásraFort Henry, amelyet a Konföderációk a menetének irányítására építettek. Sajnos a főnöke nem bízott benne az alkoholista makacs hírneve miatt. A helyzetet tovább rontja, hogy Halleck nem tudott megállapodni az Ohio Department-i kollégájával, Don Carlos Buell-lel közös stratégiában. Csak korlátozottan haladt előre Kentuckyban, amelyek közül az egyik a Mill Springs-i kis győzelemhez vezetett.

Halleck minden hibája ellenére - nem utolsósorban azért, mert képtelen volt jó kapcsolatokat fenntartani beosztottaival -, mégis nagyon ragaszkodott a katonai illendőséghez. Miután Lincoln elrendelte, hogy induljon offenzívába, végrehajtotta - ellentétben például egy McClellannal. Végül megengedte, hogy Grant Fort Henry ellen lépjen. Halleck szerint csak az lehetkorlátozott működés amelynek lényegében eltérítő értéke van. Grantnek valójában csak 20 000 embere volt, szemben Buell 56 000 emberével. Ezért megértették, hogy a fő offenzíva ez utóbbi munkája lesz.

Két stratégia ütközése

Maga Lincoln is nagyon támaszkodott Buellre, de azért, hogy megértse, vissza kell térnie néhány hónapra. Amikor az első déli államok Dél-Karolina nyomdokaiba léptek és 1861 januárjában elváltak, Tennessee egy népszavazáson szűken elutasította ezt a lehetőséget.Az állam földrajzilag megosztott volt: a dohány és a gyapot kizsákmányolásának kedvező nyugati síkság támogatta az elszakadást, míg a keleti, nagyon hegyvidéki és a rabszolgaságot kevéssé gyakorló, hű maradt az Unióhoz. A központ a polgárháború kitöréséig bizonytalan maradt. Isham Harris kormányzó befolyása ekkor döntő volt: Tennessee központja az elszakadási táborba került, és ez utóbbit 1861. június 8-án új népszavazás hagyta jóvá.

Nyugat-virginiai társaikhoz hasonlóan a kelet-tennessee-i unionisták is megpróbáltak szembeszállni az elszakadással saját államuk megalakításával, néhány megye hozzáadásával Alabama északkeleti részén. Nem értek el ugyanakkora sikert, amikor a Konföderációs Hadsereg gyorsan átvette az irányítást egy olyan területen, amely egyébként túl messze van az északi államoktól, hogy katonai segítséget reméljen tőlük. Ezek a régiók azonban megmaradtakaz Unió ügyét támogató központok, és megszállása Abraham Lincoln egyik legnagyobb rögeszméjévé válna a következő két évben. A támadó, amelyet Lincoln Buelltől követelt, e cél felé irányult - egy olyan célpont felé, amelynek értéke sokkal inkább politikai, mint katonai vagy stratégiai volt.

Kelet-Tennessee voltenklávéa Tennessee és a Cumberland folyók magas völgyeit szegélyező masszív hegyek mellett. Kentucky felől a legközvetlenebb megközelítés a Cumberland Lock volt, egy keskeny és könnyen védhető átjáró, amelyet Buell nem volt hajlandó frontálisan támadni. Könnyebb volt továbbmenni dél felé, Chattanoogán keresztülkeresztülNashville, de ehhez először a Bowling Green körüli konföderációs pozíciók megrohamozására volt szükség. Ennek eredményeként Buell óvatos maradt, és néhány demonstrációra szorítkozott 1862 első heteiben.

A Konföderációk részéről az volt az előnyük, hogy az egész Nyugat számára egységes parancsnoksággal rendelkeztek. Ezt a "második számú katonai osztályt" - amint azt előzetesen kijelölték - megbíztákAlbert Sidney Johnston. Ez utóbbi nem állt kapcsolatban Joseph Eggleston Johnstonnal, aki a déli erőket vezényelte Virginiában. Karrier katonai embert, A.S. Johnstont röviddel a háború előtt nevezték ki a szövetségi hadsereg csendes-óceáni katonai osztályának élére. Kentuckyban született, de örökbefogadással texasiaként a texasi tábor mellett állt, amikor az elszakadt. Híre ígéretes tiszt volt, és Jefferson Davis déli elnök nagy tiszteletben tartotta.

Davis stratégiájának megfelelően Johnston elrendezte csapatait, hogy teljes hosszában megvédjék Tennessee északi határát. Következésképpen,csapatai nagyon megfeszültek. A kolumbusi Polknak most 12 000 embere volt. A Fort Henry-nek 3000 katona volt a helyőrsége Lloyd Tilghman irányításával, míg további 2000-en elfoglalták Fort Donelsont, néhány mérföldnyire a Cumberland-en. William Hardee vezette Kentucky déli részén a konföderációs fõ erõt - 22 000 ember a Bowling Greennél -, és Carter Stevensonnak legalább három dandárja volt a Cumberland Lock védelmére.

Hadseregek telepítése Kentuckybe 1862 elején.A piros vonal a konföderációs védelmi stratégiát valósítja meg. A szerző által jegyzett térkép a Perry-Castaneda térkép könyvtár eredeti példányából.

Alábecsült vízi utak

A.S. Johnstonhoz csatlakozott Pierre Beauregard, a Fort Sumter és a Bull Run győztese, akit Davis elnök nem szeretett, és különösen szívesen kijutott Richmondból. 1862 elejére sem ő, sem a többi nyugaton magasabb parancsnokságot betöltő tábornok nem értékelte megfelelően a valós értékétVízi utak jövőbeni működésében. Mindkettőt különösen a vasút irányítása foglalkoztatta, amelyet alkalmasabbnak tartottak egy nagy hadsereg ellátására.

Nyugaton az egyetlen folyamatos vasúti tengely (ha nem vesszük figyelembe a nyomtávolság különbségeit) észak-déli irányban pontosan összekapcsolta Kentucky északi részén fekvő Louisville-t Nashville-vel, Tennessee fővárosával, és áthaladt. Bowling Green - ami megmagyarázza, hogy a déliek miért választották prioritásként ennek a városnak a védelmét. Erre annál is inkább szükség volt, mivel Nashville a maga nagy arzenáljával a kevesek egyike voltipari központok délről. Innen egy viszonylag sűrű vasúti hálózat áradt, amely hozzáférést biztosított Mississippi, Alabama és Georgia államokhoz.

A vízi utakat tekintve a déli stratégiában csak Mississippit tekintették a behatolás fő tengelyének, és mint ilyen,hatalmasan megerősített. Tennessee-t és Cumberlandet a maguk részéről másodlagosnak tekintették - ezért a Henry és Donelson erődökhöz rendelt gyenge helyőrséget. A korabeli katonai gondolkodásmódnak megfelelően és az Unió haditengerészete által a Hatteras-hágó vagy a Port Royal Bay erődjeivel szemben elért sikerek ellenére az erődítményeket és fegyvereiket továbbra is a flottánál magasabb rendűnek tartották. .

Az egyetlen, aki úgy tűnt, hogy nagyobb jelentőséget tulajdonít a folyóknak, az Ulysses Grant volt, amely valóban sikeres volt számára. Ezt azonban nem feltétlenül kell a hosszú távú stratégiai előrelátás gyümölcsének tekinteni: akkor Grantnak fogalma sem volt arról, hogy Henry és Donelson erődjeinek elfogása mennyire meghatározó lesz. A művelet, amelyhez végül Halleck engedélyét kapta, korlátozott maradt, és a két erőd könnyebb célpontot mutatott, mint Kolumbusz - ezt a belmonti csata is megmutatta. Az viszont biztos, hogy Grant Belmontnál szerzett tapasztalata megmutatta neki minden előnyétkombinált művelet a folyón, amit más tábornokok nem tudtak elképzelni, miután maguk is megtapasztalták, Grant a szövetségi haditengerészet jól segítette feladatában. Már 1861 májusában aNyugati ágyúflottó » (Nyugati ágyúflottó). Ez az egység a szövetségi hadsereg operatív irányítása alatt állt, de tengerészek szolgálták és amerikai tisztek felügyelték. Haditengerészet.

1862 februárjában Andrew Foote vezényelte. A szállítóhajók mellett kétféle harci hajót is tartalmazott. Az elsők (favágók) polgári hajók voltak, amelyeket ágyúk és vastag favédők fogadására módosítottak, míg a következők (vasalók) valódi vaspáncélt kapott, bár nem túl vastag. Ez azonban elegendő volt ahhoz, hogy a déli erődök tüzérségével szemben megállják helyüket. Ezek a hajók 1861-62 telén számos nem döntő szerepet vállaltak a konföderációs ágyúkból, és tűzerőjük felbecsülhetetlen értékűnek bizonyult az elkövetkező hadjárat során.

1862. január 30-án Halleck tábornok felhatalmazta Grant tábornokot annak a hadműveletnek a végrehajtására, amely ellen felkészültFort Henry. A Commodore Foote flottillája már készen állt, és február 2-án elindult Kairóból. Az északi támadást kicsire tervezték, ez az első lépés a további előrelépés felé. Röviden: Grant azon gondolkodott, hogy ki kell ásni egy lépcső első lépcsőjét, amely lehetővé teszi számára, hogy hozzáférjen a Konföderáció szívéhez, amikor a valóságban éppen be akarja törni az ajtót.


Bevont erők

Az elszakadástól kezdve Tennessee vállalta az építkezésterődítményekhogy megvédje határait. A Tennessee folyó jobb partján piszokból épült Fort Henry mellett a szemközti parton egy másik kisebb település, a Heiman erőd állt. Mindketten lemaradtak Columbus mellett, akinek a védelmét elsőbbségnek tekintették. 1862 február elején Lloyd Tilghman dandártábornok körülbelül 3000 emberének csak 17 nehézfegyver állt rendelkezésére Fort Henry-ben.

Nem ez volt az egyetlen probléma, amellyel a déli parancsnok szembesült. Fort Henry-t a helyszín kiválasztásának tárgya volta legtehetségtelenebb a hadmérnöki történelem során. A helyszínt Daniel Donelson, akkori tennessee-i igazságügyminiszter választotta ki, akinek katonai tapasztalata csak egy 35 évvel korábbi szövetségi hadsereg tiszti karrierjére korlátozódott. Az erőd megépítéséhez olyan helyet választott, amely tiszta tűzteret adott a folyón, de a környező dombok figyelmen kívül hagyták.

Rosszabb esetben az erőd helyét júniusban jelölték ki, amikor a Tennessee vize még mindig viszonylag alacsony volt, és Donelson teljesen figyelmen kívül hagyta a téli áradást. Olyannyira, hogy 1862 februárjában Fort Henry nagyrészt az voltelárasztott: a fő pormagazin víz alatt volt, és az ágyúk fele használhatatlan volt. Az erőd egyik ritka védelmi eszköze a "torpedók" akkori új felhasználása volt: puskaporral töltött hordók lehorgonyozódtak a folyó szintje alatt, és felfegyverkezve felrobbanhatnak egy hajóval érintkezve. más szóval egy aknamező.

Ezzel szembesülve Grant tábornok 17 000 embert hozott be, két körben, mert nem volt elég szállítóhajója. Ezeket az erőket McClernand és C. Ferguson Smith parancsnoksága alatt két részre szervezték. Az első a jobb parton landolt, hogy közvetlenül támadja meg Fort erődöt, míg a második a bal parton egyszerre támadja meg Heiman erődöt. A partraszállás február 4-én és 5-én történt Fort Henrytől mintegy három mérföldre északra, ezt követően Grant küldött lövöldözni fegyverhajóival.előzetes bombázás.

A komondorLábösszesen hét fegyveres hajó állt rendelkezésére. Hárman voltakfavágók: hozTylerés aLexington már Belmontban részt vett az USSConestoga. Ez a három hajó külön hadosztályt alkotott Seth Phelps hadnagy parancsnok vezetésével. A lábfej eközben közvetlenül parancsolta a négyetvasalók, ebből három (USSCincinnati, USSCarondeletés az USSSt. Louis) kifejezetten erre a célra épültek. A negyedik, az USSEssex, volt polgári hajó volt, felfegyverkezve és páncélozva.

Egyenlőtlen küzdelem

Tilghman, akit Grant partraszállása óta figyelmeztettek, azonnal megértette, hogy reménytelen a helyzete. Február 4-én kiürítette a Heimani erődöt. Másnap a Fort Henry helyőrségének nagy részét elküldte Fort Donelsonhoz, mintegy húsz kilométerre keletre. Csak magánál tartottszáz ember szolgálni a még mindig üzemképes kilenc ágyút Fort Henry-ben és kitartani, amíg bizonytalan helyzete engedi.

Az Unió fegyverhajóinak főleg harcolniuk kelletterős áramlatok amelyet az áradás generált. Azok a torpedók, amelyeket a Konföderációk Tennessee közepén helyeztek el, nem voltak hatással: a legtöbbjüket nem voltak kellően lezárva, és vizet vettek, így a bennük lévő robbanóanyagok működésképtelenné váltak. Ezenkívül a legtöbbjüket az áramlat elmosta, és azok, amelyek még mindig működőképesek lehetnek, elsodródtak az északi flottilla mellett, anélkül, hogy kárt okoztak volna.

Február 6-án Foote felkereste a Fort erődöt és tüzet nyitott. Otthagyta atimberclads, moins protégés, si bien que ce furent les ironclads qui subirent le plus gros de la riposte sudiste. Celle-ci, au demeurant, fut pratiquement sans effet. Conçus par un ingénieur de St-Louis, James Eads, les ironclads nordistes présentaient des flancs inclinés sur lesquels les projectiles confédérés ricochaient sans pénétrer. Leur pont, en revanche, n’était pas blindé, mais il aurait fallu pour les atteindre que les canons sudistes fussent situés en hauteur ; or, le fort Henry était – ô combien ! – au ras de l’eau. Seul l’Essex fit les frais de son blindage plus léger : un boulet transperça sa chaudière principale, ébouillantant 28 membres d’équipage dont 5 mortellement. Privée de vapeur, l’Essex se mit à dériver et quitta le combat.

Malgré ce coup au but, la lutte demeura inégale pour les artilleurs sudistes. Au bout d’une heure, cinq de leurs canons avaient été réduits au silence et les stocks de munitions accessibles baissaient dangereusement. Tilghman estima que l’honneur de la Confédération avait été défendu suffisamment longtemps et offrit sa reddition à Foote. Le fort était à ce point inondé que l’embarcation que Foote envoya récupérer Tilghman put y pénétrer en passant par la porte principale. Le fort Henry tomba ainsi entre les mains nordistes avant même que l’infanterie de Grant ne put s’en approcher.

Des conséquences inattendues

Grant télégraphia aussitôt la nouvelle à Halleck, ajoutant qu’il se disposait à marcher immédiatement sur le fort Donelson et à s’en emparer le surlendemain. Il dût vite se raviser, car les fortes pluies des jours précédents avaient transformé en fondrières des routes déjà très médiocres à la base. Il jugea plus prudent de regrouper et renforcer son armée avant d’aller plus avant. Initialement réticent, son supérieur finit par comprendre l’intérêt stratégique de la situation et lui expédia une division de réserve, aux ordres de Lew Wallace, qui porta les effectifs de « l’armée du district de Cairo » à un peu moins de 25.000 hommes.

Le commodore Foote avait lui aussi réalisé que la chute du fort Henry ouvrait à ses canonnières une autoroute, tout anachronisme mis à part, vers le Sud profond. Dès le 7 février, il chargea Phelps de remonter le cours de la Tennessee pour tester la résistance des Sudistes. Celle-ci fut pratiquement nulle : la chute rapide du fort Henry avait persuadé bon nombre de généraux confédérés que les canonnières de l’Union étaient invincibles. Le positionnement inepte du fort et le fait qu’il fût pratiquement sous les eaux ne furent pas pris en compte. Aztimberclads de Phelps remontèrent la Tennessee jusqu’à Muscle Shoals, point au-delà duquel la rivière cessait d’être navigable, et brûlèrent ou capturèrent de nombreux navires de transport sudistes. Phelps commit toutefois une grave erreur en accédant à la demande des habitants de Florence, dans l’Alabama, de ne pas brûler le pont de chemin de fer qui s’y trouvait. Ce pont allait jouer un rôle décisif dans les mouvements de troupes préliminaires à la bataille de Shiloh, en avril suivant.

Dans le camp confédéré, on réalisa aussitôt à quel point la situation était sérieuse. A.S. Johnston estima dès le lendemain de la chute du fort Henry que le fort Donelson tomberait tout aussi facilement, ouvrant aux Nordistes la route de Nashville et menaçant d’encerclement le gros de ses troupes déployées dans le Kentucky. Il ordonna à Hardee de quitter Bowling Green et de se replier sur Nashville. La perte du fort Henry démontrait surtout l’échec de la stratégie confédérée : dépourvue de profondeur stratégique, la ligne de défense des Sudistes était condamnée dès lors qu’un de ses maillons avait sauté.

Johnston convint malgré tout qu’il était nécessaire de défendre autant que possible le fort Donelson pour donner aux troupes sudistes le temps de se regrouper à Nashville et d’y organiser leurs défenses. Il dépêcha sur place 12.000 hommes, soit deux divisions aux ordres de Simon Buckner et Gideon Pillow. Ces renforts étaient placés sous le commandement de John Floyd, l’ancien secrétaire à la Guerre sous la présidence de James Buchanan, récemment transféré de Virginie occidentale. Avec les forces déjà présentes et celles ramenées du fort Henry, la garnison du fort Donelson s’élevait en tout à 16.000 soldats.

Carte montrant l'attaque du fort Henry et la marche des Nordistes vers le fort Donelson (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Az12 février 1862, l’armée du général Grant quitta le fort Henry vers l’est, et marcha sur le fort Donelson. Grant laissait en réserve derrière lui la division de Lew Wallace, encore incomplète, et que devait renforcer une brigade empruntée au département de l’Ohio. Avocat dans le civil, Lew Wallace était également écrivain à ses heures perdues ; il écrirait en 1880 le roman Ben Hur, un best-seller adapté plusieurs fois au cinéma par la suite. De son côté, le capitaine Phelps avait ramené ses trois timberclads après trois jours de raid en amont de la rivière Tennessee.

Une cible plus coriace

La flottille de l’Union avait perdu l’Essex, privée de chaudière après le bombardement du fort Henry, et la Cincinnati légèrement touchée. Mais elle avait reçu le renfort de deux autres canonnières cuirassées, elles aussi construites à St-Louis par James Eads, l’USS Louisville et l’USS Pittsburgh. La force ainsi reconstituée descendit la Tennessee jusqu’à son confluent, remonta brièvement le cours de l’Ohio avant d’obliquer pour rejoindrela Cumberland et se diriger vers le fort Donelson. En 1862, la Cumberland se jetait directement dans l’Ohio, contrairement à son cours actuel, qui conflue d’abord avec la Tennessee.

Situé dans le voisinage immédiat de la petite ville de Dover, le fort Donelson était autrement plus redoutable que le fort Henry. Dressé sur une petite butte surplombant la Cumberland d’une trentaine de mètres, il était à l’abri des inondations. La dotation en artillerie était également bien meilleure, puisqu’on en comptait une soixantaine de pièces. Le fort lui-même étant bien trop exigu pour contenir 16.000 soldats, les hommes de Floyd avaient entrepris sitôt arrivés d’établir une ligne de défense extérieure d’environ quatre kilomètres serpentant à travers un paysage boisé et vallonné. La droite de la position est garantie par une rivière, la Hickman Creek, le centre court le long des crêtes, la gauche est couverte par un petit ruisseau, et les arrières sont solidement tenus par le fort Donelson.

C’est une bonne position défensive, mais non exempte de défauts. Les soldats qui l’occupent sont encore, pour beaucoup, armés de vieux mousquets à silex sensibles à l’humidité. De surcroît, l’aile gauche confédérée fait face à une ligne de crête qui, une fois tenue par les Nordistes, leur permettrait de couper la seule voie acceptable de retraite par la terre. Enfin, le moindre de ces points négatifs n’est certainement pas le commandement. L’incurie notoire de Pillow s’était déjà exprimée quinze ans plus tôt au Mexique, et plus récemment à Belmont. Floyd était un homme politique dépourvu de talent militaire. Quant à Buckner, son moral était au plus bas, car il tenait la défense pour un sacrifice inutile dépourvu d’échappatoire. Initialement, c’était Beauregard qui devait commander cette force mais, malade, il s’était fait poliment excuser.

Une brigade de cavalerie ad hoc avait été déployée au contact des éléments avancés nordistes, et confiée à un lieutenant-colonel de 41 ans, Nathan Bedford Forrest. Ce Tennesséen originaire de Memphis était pour ainsi dire l’antithèse de l’idée qu’on pouvait se faire du « gentleman sudiste ». D’extraction modeste, il n’appartenait en rien à cette aristocratie terrienne qui régnait sur les plantations de coton et de tabac. Mais il était doué pour les affaires, et avait réussi, avant guerre, à amasser une fortune colossale grâce à diverses entreprises, y compris un fructueux commerce d’esclaves. Millionnaire en dollars, Forrest pouvait se vanter d’être encore plus riche que Leonidas Polk – en fait, il était probablement l’un des individus les plus riches de tout le Sud.

Forrest était aussi connu pour ses aptitudes physiques, qui servaient à merveille un tempérament agressif et, à l’occasion, un sens de l’honneur assez chatouilleux. Avec 1,88 m pour 95 kilos, il était largement au-dessus du gabarit moyen de l’époque et de l’aveu de ses contemporains, c’était un excellent escrimeur doublé d’un cavalier hors pair. Le fait qu’il ait survécu à de nombreux combats et blessures a largement alimenté son image, encore populaire aujourd’hui, de héros légendaire de la cause sudiste. Une légende oscillant entre dorure et noirceur, notamment à cause de sa participation controversée à un massacre de prisonniers noirs au fort Pillow en 1864. Et Forrest joua un rôle incontestable dans le succès, après la guerre, de la première incarnation du Ku Klux Klan.

Placé à la tête d’un régiment de cavalerie qu’il avait recruté et équipé à ses frais, il démontra bientôt des aptitudes au commandement suffisamment notables, en dépit de son absence totale de formation militaire, pour gravir les premiers échelons de la hiérarchie. Il allait en monter d’autres encore, mais pour l’heure, il ne put guère que retarder de peu la progression de l’armée de Grant. À la fin de la journée du 12 février, les Nordistes étaient au contact de la principale ligne confédérée. Ils déployèrent la division C.F. Smith à gauche, et la division McClernand à droite.

Une citadelle assiégée

Grant entendait bien attendre l’arrivée de la division de Lew Wallace pour l’insérer au centre de son dispositif. Celle-ci n’était pas encore au complet, une de ses brigades devant arriver par voie fluviale. Le général nordiste donna des ordres pour éviter de lancer des attaques irréfléchies mais dès la matinée du 13, il fut confronté à l’impatience de ses subordonnés : Smith et McClernand lancèrent chacun de leur côté des attaques limitées. Quant à Foote, pas encore arrivé avec ses canonnières, il fit tester vers 11 heures les canons du fort Donelson par un élément avancé de sa flotille, l’USS Carondelet.

Si Smith, tout proche du QG de Grant, se contenta d’une brève démonstration avant de faire ouvrir le feu sporadiquement à ses canons et de faire avancer tireurs isolés et lignes de tirailleurs, McClernand en fit davantage. Déployant ses troupes, il s’aperçut que la longueur des lignes confédérées l’obligerait à étirer dangereusement les siennes s’il voulait couper à l’ennemi toute retraite. Il fut également pris à partie par l’artillerie que les Confédérés avaient placée sur une position avancée, en hauteur, au centre de leur ligne. Confiant, McClernand chargea la brigade de William Morrison de s’en emparer, et la fit renforcer par un régiment de la brigade de William H. L. Wallace – un homonyme dépourvu de parenté avec Lew Wallace.

Bientôt pilonnés par une seconde batterie confédérée, les Nordistes n’en montèrent pas moins à l’assaut. Parvenus tout près de la position ennemie, ils furent repoussés par la brigade sudiste d’Adolphus Heiman, dont le soutien aux artilleurs avait été sous-estimé. Le colonel Morrison fut blessé, mais ses hommes renouvelèrent leur attaque, sans succès, une première fois puis une seconde. Ce n’est que lorsque les feuilles mortes et les buissons prirent feu que la brigade, désormais aux ordres du colonel Leonard Ross, abandonna son attaque. Les infortunés blessés qui n’avaient pu s’extraire du brasier périrent carbonisés. En tout, environ 150 Nordistes furent tués ou blessés pour un résultat nul.

Ayant enfin reçu les renforts tant attendus, Grant put détacher la brigade de John McArthur de la division Smith pour donner un peu de profondeur au dispositif de McClernand. Son armée était fin prête : il n’y avait plus qu’à attendre que la flottille de canonnières, qui avait fait merveille au fort Henry, n’entre en jeu. Dans l’intervalle, les troupes de deux camps vécurent un enfer malgré l’absence de combats d’envergure. Des tirs sporadiques continuèrent durant toute la journée du 13 février et la nuit suivante. Allumer un feu pour faire la cuisine exposait à devenir la cible des tireurs d’élite.

Pour ne rien arranger, les conditions météorologiques se dégradèrent subitement. Un vent glacial se leva à la tombée de la nuit et les températures, jusque-là anormalement élevées et quasi printanières, chutèrent largement en-dessous de zéro. Il neigea une bonne partie de la nuit. De nombreux soldats avaient commis l’erreur de laisser en arrière leurs couvertures et leurs manteaux… Ceux qui n’allaient pas mourir de pneumonie les semaines suivantes allaient retenir la leçon. Quant aux blessés, après les flammes, ils devaient à présent faire face à l’hypothermie.

Le lendemain, ayant couvert le débarquement des renforts à présent terminé, Foote se trouvait disponible avec ses canonnières. Il attaqua à 15 heures. Comme au fort Henry, il déploya ses quatre ironclads en ligne et laissa les trois timberclads en réserve. Tirant avec la même intensité que huit jours plus tôt, les canonnières nordistes causèrent des dégâts significatifs au fort Donelson. Ce dernier, néanmoins, avait du répondant. Sa position en hauteur permettait à ses canons de pratiquer un tir plongeant contre les navires nordistes, qui s’étaient rapprochés dangereusement – à 350 mètres seulement de leur cible.

Ainsi placés, les artilleurs confédérés pouvaient atteindre le pont des canonnières qui, contrairement à leurs flancs inclinés, n’était pas blindé. Cet avantage finit par payer. Un boulet pénétra par le toit dans la passerelle de l’USS St. Louis et emporta la roue du gouvernail, tuant au passage le timonier et manquant de peu le commodore Foote qui fut blessé par des éclats de bois – ironiquement, au pied. Incontrôlable, la St. Louis ne put être dirigée pour faire face au courant et se mit à dériver. AzLouisville eut également sa direction endommagée et subit le même sort. Les deux canonnières fédérales survivantes se retirèrent pour couvrir les autres, et le bombardement du fort Donelson par la flottille fluviale s’arrêta là.

Espoir de sortie

Ce succès remonta le moral des défenseurs sudistes… mais pas celui de leurs généraux. Floyd réunit ses subordonnés durant la nuit du 14 au 15 février à son quartier général, l’unique hôtel de la ville de Dover. Tous furent unanimes : le fort Donelson était intenable. Il fallait tenter une sortie. La retraite de Foote laissait ouverte la voie fluviale vers Nashville, mais il n’y avait pas assez de bateaux pour évacuer toute la garnison. Il faudrait donc attaquer dans la seule direction possible par voie de terre : vers l’est, sur la route menant à Charlotte.

Pour ce faire, Floyd réorganisa complètement ses forces. Pillow, avec cinq brigades, et couvert sur son flanc gauche par les cavaliers de Forrest, aurait pour tâche d’effectuer la percée principale en attaquant la division nordiste de McClernand. Quant à Buckner, il devrait mener ses deux brigades dans une attaque de soutien contre le centre fédéral, avec l’appui de la brigade Heiman, dans le but d’empêcher Grant d’envoyer des renforts à McClernand. Ce plan était audacieux car ce faisant, les Confédérés ne laissaient sur leur flanc droit qu’un unique régiment pour occuper les défenses extérieures, et la brigade de John Head pour tenir le fort Donelson proprement dit.

Avant l’aube, le 15 février 1862, les soldats sudistes reçurent des vivres pour trois jours. Les Fédéraux, pour leur part, étaient restés passifs. Grant avait quitté le champ de bataille pour conférer avec Foote de la stratégie à suivre après l’échec des canonnières, à une dizaine de kilomètres de son quartier général. Lancée au lever du soleil, l’attaque confédérée prit les Nordistes au dépourvu. Non seulement leur chef n’était pas là pour y faire face, mais les guetteurs fédéraux, sans doute trop occupés à lutter contre le froid, n’avaient rien remarqué du redéploiement des Confédérés. Pour ne rien arranger, Grant n’entendit pas le bruit du combat, et ne regagna son QG que lorsqu’un messager vint le prévenir. Cette absence momentanée allait manquer, ultérieurement, de lui coûter sa carrière.

L’attaque confédérée porta en premier lieu contre la brigade nordiste du colonel Oglesby. La brigade McArthur se porta à son secours mais, mal déployée, elle fut de peu d’efficacité. Les deux unités résistèrent malgré tout pendant deux heures, notamment grâce au soutien de W.H.L. Wallace. Ce dernier put intervenir parce que Buckner était, contrairement au plan initialement prévu, resté l’arme au pied. Il ne se mit en marche que lorsque Pillow le somma de le faire, mais son attaque accrut encore la pression déjà grande exercée sur les Nordistes. Forrest se montra décisif, manœuvrant à cheval pour flanquer à plusieurs reprises les Fédéraux avant de les attaquer à pied. Ces facteurs, combinés à l’épuisement progressif des munitions des Nordistes, finirent par obliger les hommes de McClernand à reculer.

Les combats de la matinée du 15 février : les Sudistes enfoncent la division McClernand, qui se rétablit grâce à l'aide de la division Wallace et de la brigade M.L. Smith (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Leur retraite manqua de peu de se transformer en déroute, mais en l’absence de Grant, McClernand réussit à persuader Lew Wallace de venir à son aide. Ses deux brigades parvinrent à rétablir une ligne de défense que Buckner assaillit à trois reprises, sans succès. Vers 12h30, la progression des Confédérés était stoppée. Malgré cela, leur succès était incontestable : ils étaient maîtres des hauteurs qui commandaient la route de Charlotte et par conséquent, la voie du salut leur était essentiellement assurée.

De la victoire à la capitulation

Environ une heure plus tard Gideon Pillow fit la démonstration définitive de son incompétence : estimant que l’armée ennemie était vaincue pour de bon, il ordonna à ses forces de regagner leurs positions de départ pour se ravitailler en munitions. Stupéfié, Floyd perdit alors son sang froid et ordonna à Buckner de se replacer avec ses hommes sur la droite du périmètre défensif sudiste, ne laissant sur la colline chèrement acquise le matin même qu’un mince rideau de troupes pour garder ouverte la route de Charlotte.

Grant, pour sa part, était enfin arrivé sur le champ de bataille, vers 13 heures. Sans se départir de son calme habituel, il prit aussitôt des mesures énergiques. Il ordonna à Foote d’envoyer ceux de ses navires encore en état de marche effectuer une prudente démonstration contre le fort Donelson afin de soutenir le moral vacillant de ses soldats. Il fit renforcer la division Wallace par la brigade Ross et deux régiments de la division C.F. Smith, le tout confié à son homonyme Morgan L. Smith. Lew Wallace reçut pour mission de reprendre le terrain perdu sur la droite, tandis que C.F. Smith se vit chargé de lancer une attaque de diversion sur la gauche.

Cette dernière réussit au-delà de toute espérance : le 30th régiment du Tennessee, unique force confédérée tenant l’enceinte extérieure, ne put tenir très longtemps malgré le soutien des canons du fort. Ramenant ses troupes de l’aile gauche confédérée, Buckner tenta sans succès de reprendre ses ouvrages à C.F. Sur la droite nordiste, Lew Wallace ne tarda pas à être victorieux lui aussi. La brigade de M.L. Smith progressa rapidement, par bonds, en se couchant entre deux mouvements pour se mettre à couvert. Lew Wallace laissera de leur chef en action cette description pittoresque : « Le cigare du colonel Smith fut emporté [par une balle] tout près de ses lèvres. Il en prit un autre et réclama une allumette. Un soldat accourut et lui en donna une. « Merci. Reprenez votre place, à présent. Nous sommes presque en haut » répondit-il et, tout en fumant, il éperonna son cheval. »

La contre-attaque nordiste dans l'après-midi du 15 février : les Fédéraux reprennent le terrain perdu après le retrait des Sudistes. Simultanément, la division C.F. Smith perce les défenses extérieures des Confédérés (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Au soir du 15 février, la retraite que les Confédérés s’étaient ouverte était désormais refermée, même si, dans les faits, la division de Lew Wallace était trop étirée pour couper efficacement la route de Charlotte. Peu importait : les Sudistes avaient laissé passer leur chance. Leurs généraux tinrent de nouveau conseil à l’hôtel de Dover. La situation militaire était précaire : toute la droite des défenses extérieures était enfoncée. Estimant que toute résistance supplémentaire causerait des pertes terribles et inutiles, Floyd et son état-major estimèrent qu’il n’y avait plus qu’à capituler. Triste fin pour une armée qui, quelques heures plus tôt, avait son salut bien en main.

Mais les avanies infligées aux troupes sudistes par leurs chefs ne s’arrêtèrent pas là. Floyd, accusé d’avoir délibérément fait transférer du matériel dans le Sud durant les mois précédant la guerre pour que les rebelles s’en emparent plus facilement, faisait l’objet d’une inculpation dans le Nord. Craignant d’être pendu s’il était capturé, il décida de s’éclipser en emmenant avec lui les régiments qu’il avait amenés de Virginie. Il embarqua sur deux transports avec environ 1.500 hommes et remit le commandement à Pillow. Celui-ci, redoutant un sort similaire à celui que craignait Floyd, profita de la nuit pour traverser la Cumberland sur une petite embarcation. À l’incompétence, l’un et l’autre avaient ajouté la couardise…

Buckner, défaitiste, hérita du commandement. Forrest sollicita de son supérieur l’autorisation de quitter la place avec ses cavaliers, et l’obtint. Il franchit les lignes adverses sans grande difficulté, avec 700 hommes. Grant, de son côté, avait prévu un assaut général pour le 16 février à l’aube, mais Buckner le devança en demandant à négocier les conditions de sa reddition. Les deux hommes se connaissaient bien : ils avaient servi ensemble dans l’armée fédérale, et Buckner avait même prêté de l’argent à Grant pour que celui-ci puisse regagner l’Illinois lorsqu’il avait démissionné. Le général sudiste s’attendait donc à se voir offrir des termes magnanimes.

Il n’en fut rien. Pour toute réponse, Grant lui écrivit : « Votre pli de ce jour, proposant un armistice et la nomination de commissaires pour définir les termes d’une capitulation, a bien été reçu. Aucun terme autre qu’une reddition inconditionnelle et immédiate ne peut être accepté. Je propose de m’installer immédiatement dans vos ouvrages. » Lorsqu’elle fut connue de la presse après la bataille, cette courte missive souleva l’admiration de tout le Nord, le public applaudissant à la fermeté de son auteur. Le général nordiste devait gagner là un surnom, basé sur ses initiales,Unconditional Surrender (« reddition inconditionnelle ») Grant. Buckner accepta de mauvaise grâce, car il n’avait guère le choix.

En tout, la chute du fort Donelson avait coûté à la Confédération près de 14.000 hommes, dont environ 12.500 prisonniers. L’Union, pour sa part, avait perdu 2.700 soldats, dont 500 tués. Les nombreux prisonniers sudistes prirent le chemin des premiers camps établis à leur intention dans le Nord, notamment autour de Chicago. Ils firent l’objet, par la suite, d’échanges contre des prisonniers nordistes – y compris Buckner, échangé en août.

Le reste de l’armée sudiste d’A.S. Johnston avait pu rejoindre Nashville, mais la ville était à présent indéfendable. Les Confédérés l’évacuèrent une semaine plus tard, le 23 février. Deux jours après, les navires de Foote firent leur jonction avec les soldats de Buell, qui avançaient enfin depuis le nord, et occupèrent la ville. La perte de ce nœud ferroviaire impliquait aussi l’isolement de Columbus, qu’il n’était plus possible de renforcer rapidement, et la position fortifiée fut évacuée à son tour, le 2 mars. Vaincu, mais non abattu, A.S. Johnston regroupa ses forces à Corinth, une petite bourgade du nord-est de l’État du Mississippi, et attendit les renforts qu’il avait demandés au président Davis. Le Tennessee central, lui, passait sous la coupe de l’Union.


Videó: The Generalship of Ulysses S. Grant and the American Civil War by Dr. Richard J. Sommers (Január 2022).